Moroccan Birds

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Wednesday, September 2, 2015

Hazards of crossing the Strait of Gibraltar: Griffon Vulture MA4 found dead at Tarifa island, Spain

MA4, the young Griffon Vulture (Gyps fulvus) wing-tagged at Jbel Moussa on 24 May 2015 (photo 1) was found dead at Tarifa island, southern Spain on 14 August 2015. After it was wing-tagged, MA4 stayed locally 3 days at Jbel Moussa roosting with other Griffon Vultures. Javier Rivas Salvador found the dead vulture at Tarifa island in an advanced decomposition state (photos 2 & 3), so probably it was dead weeks before it was found. 

While we don’t know exactly the causes of the death, but it was most likely due to the bird was in poor condition and was unable to reach Spain safely (Griffons still crossing the Strait to Europe as late as July and some even in August). 

Crossing the Strait of Gibraltar (and other straits) is a difficult task for such large birds as Griffon Vultures which were not evolved to use flapping-powered flights. And crossing the straits in unfavourable wind direction is a risky decision. 

Similar cases were recorded of vultures reaching southern Iberia in very poor conditions or found dead at shores (for example, David Cuenca & Gonzalo Muñoz reported that 3 Griffon Vultures fell into the sea and died, others Griffons and a Rüppell's Vulture were forcibly landed by gulls at Tarifa island on 10 June 2016, see photos and the whole story at Rare Birds in Spain website).

Cases of vultures found dead along the Moroccan coast are rare only because of scarcity of observers. However, there was a recent case probably involved a bird just arriving from Europe and found dead at the shores of Fnideq (photo 4). 

Griffon Vulture MA4 and MA5 were wing-tagged by Rachid El Khamlichi at Jbel Moussa on 24 May 2015, with the help of José Antonio Sarrión Salado who was present at Jbel Moussa that day. 

MA4 found dead at Tarifa island, Spain on 14 August 2015 by Javier Rivas Salvador, a MSc student in 'Biodiversity and Conservation Biology'.

MA4 found dead at Tarifa island, Spain on 14 August 2015 by Javier Rivas Salvador, a MSc student in 'Biodiversity and Conservation Biology'.
Griffon Vulture (Gyps fulvus) found dead at the shores of Fnideq, northern Morocco, in autumn 2014. It was probably exhausted during sea crossing, although Fnidek is not on the Strait itself but it's not far (photo: Yasmina Fartakh)

Monday, August 31, 2015

Winter breeding by Cream-coloured Coursers is more common than previously reported

Until the end of the 20th century there were only limited numbers of autumn-winter breeding records of the Cream-coloured Courser (Cursorius cursor). With the exception of Cape Verde, all these mentions of winter breeding are outside the Western Palearctic (as defined in the BWP) and the Arabian Peninsula including Socotra Islands.

In this paper published in the last issue of the Wader Study Group Bulletin, we compiled several autumn-winter breeding observations obtained mainly by amateur birders (citizen scientists) and we show that this phenomenon is more common when local conditions (especially rainfall) are favourable. These observations are from several parts of the species’ range, as far apart as Socotra Island on the Indian Ocean and the Canary Islands on the Atlantic, across Oman and Senegal, although the majority are from the region of Oued ad-Dahab, southern Morocco.

In view of the observations gathered here from different regions (of which most occurred after a rainy summer/autumn), with the addition of the records cited in the literature, we can conclude that the phenomenon of autumn-winter breeding in Cream-coloured Coursers is more common than previously supposed, when local conditions, particularly high rainfall, are favourable.

The PDF of the paper:

Amezian, M., Bergier, P. & Qninba, A. 2014. Autumn-winter breeding by Cream-coloured Coursers Cursorius cursor is more common than previously reported. Wader Study Group Bull. 121: 177–180.

Overlooked observation:

It seems that we overlooked one observation published by Porter & Suleiman (2014) in the spring 2014 issue of Sandgrouse:

Porter, R.F. & Suleiman, A.S. 2014. The populations and distribution of the breeding birds of the Socotra archipelago, Yemen: 2. Shearwaters to Terns. Sandgrouse 36(1): 8–33.

Recent observations (or old but not included in the paper):

Any recent records of autumn/winter breeding by this species are welcome, with many thanks in advance.

Adult Cream-coloured Courser (Cursorius cursor) feeding a small chick at Hadibo, Socotra Island, Yemen, 13 January 2006
Adult Cream-coloured Courser (Cursorius cursor) feeding a small chick at Hadibo, Socotra Island, Yemen, 13 January 2006 (photo: Hanne & Jens Eriksen)
Juvenile Cream-coloured Courser (Cursorius cursor) at Oum el Hajj, near Merzouga, SE Morocco, 14 December 2010
Juvenile Cream-coloured Courser (Cursorius cursorat Oum el Hajj, near Merzouga, SE Morocco, 14 December 2010 (photo: Alexandre Beauquenne)

Wednesday, August 26, 2015

Peculiar predation behaviour: Eleonora's Falcons keep their prey alive

Eleonora's Falcon (Falco eleonorae) is mainly insectivorous outside the breeding season. During the latter season, which is very late (from July to October) as an adaptation to coincide with autumnal bird migration, both adults and chicks consume migrating birds (mainly passerines but also small non-passerines like Hoopoe and swifts) that fly through Mediterranean islands and Atlantic coast.

During a fieldwork study in the framework of PIM-Initiative in 2014, Qninba et al. recorded an unusual predation behaviour by this falcon in the Mogador archipelago (Essaouira), off Moroccan Atlantic coast. The authors remarked that Eleonora's Falcons kept alive some of the captured prey. To do this, "the falcons keep or ‘imprison’ some preys in a relatively deep cavity or in a fissure of rocks from where they can’t escape as their flight feathers (both tail and wings feathers) were already pulled out (photo 1 of the Chiffchaff). Or by keeping them trapped in a tight and deep hole which makes them unable to move neither their wings nor their hanging legs (photo 2 of the Common Whitethroat)".

The authors reported also that this behaviour can occur even before the eggs hatch, and was already well known to a local fisherman who is staying in the archipelago in a more or less regular basis for decades.

The authors interpreted this hitherto unknown behaviour for this falcon or for any other raptor species as a form of food storage behaviour. They wrote: “Keeping prey alive, one or two days (the precise period not yet known), may allow the falcon to have a fresh food on the right moment, because the dead prey brought to the nest and untouched can no longer be consumed as it dries out too quickly”.

This unusual predation behaviour was described in this paper published in the last issue of Alauda:

Qninba, A., Benhoussa, A. Radi, M., El Idrissi, A., Bousadik, H., Badaoui B. & El Agbani, M.A. 2015. Mode de prédation très particulier du Faucon d’Éléonore Falco eleonorae sur l’Archipel d’Essaouira (Maroc Atlantique)Alauda 83(2): 149-150.

Common Chiffchaff (Phylloscopus collybita) stored at the bottom of a crevice after it’s wing and tail feathers were pulled out, Mogador island, Morocco, September 2014 (Abdeljebbar Qninba).
Common Whitethroat (Sylvia communis) immobilised in a deep and very small hole, Mogador island, Morocco, September 2014 (Abdeljebbar Qninba).

Tuesday, August 25, 2015

African vultures are heading towards extinction, a study suggests

An international team of researchers from across Africa, Europe and North America have published the first estimates of decline rates in African vultures on the continent. Their findings suggest that African vultures are likely to qualify as ‘Critically Endangered’ under the International Union for Conservation of Nature’s global threat criteria. The study which was published recently in the scientific journal, Conservation Letters, also show that many national parks and game reserves appear to offer little effective protection to vulture species in Africa.

The article is open access:

Ogada D, Shaw P, Beyers RL, Buij R, Murn C, Thiollay JM, Beale CM, Holdo RM, Pomeroy D, Baker N, Krüger SC, Both A, Virani MZ, Monadjem A, Sinclair ARE. 2015. Another continental vulture crisis: Africa’s vultures collapsing toward cxtinction. Conservation Letters
doi: 10.1111/conl.12182

You can read more about this in the following links that reported about the study:

- Vulture populations plummet across Africa (Science mag news). By Erik Stokstad. 

- Africa’s vultures are collapsing to extinction (National Geographic voices). By Darcy Ogada of The Peregrine Fund (USA & Kenya).

- Increased poaching causes surge in African vulture deaths (Africa Geographic). By Andre Botha of the Endangered Wildlife Trust (South Africa).

- Why Africa's vultures are "collapsing toward extinction" (National Geographic news). By Matt McCall.

En français voir: Les vautours africains diminuent de façon critique

Lappet-faced and Cape Vultures at a carcass at Sable Dam, Kruger National Park, South Africa (photo: Andre Botha). These two species appear to be declining at a rate of 80%–92% over three generations (about 45–48 years).

Monday, August 24, 2015

Les vautours africains diminuent de façon critique, avertit une étude

Une étude suggère que les vautours africains sont en voie d’extinction.

Une équipe internationale de chercheurs, dont des scientifiques de renom du Peregrine Fund, de l' Endangered Wildlife Trust, l’Université de Makerere et l’Université Altera de Wageningen, avertit que les vautours africains sont susceptibles de se qualifier comme « en danger critique d’extinction » d’après les critères de l’Union Internationale pour la Conservation de la Nature.

Dans un rapport publié récemment dans la revue scientifique Conservation Letters, des scientifiques de l’Afrique, d’Europe et d’Amérique du Nord ont publié les premières estimations à l’échelle du continent du taux de déclin chez les vautours africains, et constatent que même de nombreux parcs nationaux et réserves de chasse semblent offrir peu de protection efficace aux espèces de vautours en Afrique.

Des charognards comme les vautours sont essentiels pour un écosystème sain : sans eux, les carcasses sont largement consommées par des mammifères charognards tels que les chiens et les chacals et cela peut augmenter les niveaux de transmission de maladies avec des conséquences éventuellement désastreuses pour la santé humaine. 

Vivant longtemps et se reproduisant lentement, les vautours mettent plusieurs années pour arriver à maturité et ne produisent qu'un seul jeune tous les 1‐2 ans. Pourtant l’étude indique que les vautours d’Afrique déclinent à des taux compris entre 70% et 97% sur trois générations, un intervalle de temps utilisé par l’Union Internationale pour la Conservation de la Nature (UICN) pour l’évaluation du statut de menace des espèces. Etant donné que six des huit espèces sont largement ou totalement confinées à l’Afrique, et prévues de diminuer d’au moins 80% sur trois générations, l’étude suggère qu’ils sont susceptibles de se qualifier comme « en danger critique » selon les critères de l’UICN.

Dr Darcy Ogada, du Peregrine Fund et principal auteur de l’étude a déclaré : « Le fort déclin des vautours d’Afrique est une sonnette d’alarme en raison de leur importance écologique. Les vautours sont une composante essentielle d’un environnement sain, en particulier en Afrique où les services gratuits de l’écosystème, tels que l’élimination des carcasses ou autres déchets, restent la norme. Si nous ne prenons pas des mesures urgentes pour sauver ces oiseaux, et en particulier pour réduire l’empoisonnement de la faune, nous devons nous attendre à des conséquences à long terme pour l’environnement, ainsi que pour l’homme en Afrique. »

Ce qui rend ces résultats si inquiétants est que les parcs nationaux et réserves de chasse semblent offrir à ces oiseaux très peu de protection efficace. Parce que les vautours sont très mobiles et peuvent facilement parcourir des centaines de kilomètres, les taux de déclin sont alarmants, même dans les zones protégées.

Des disparitions de vautours à l’échelle d’un continent ont déjà été signalées chez quatre espèces de vautours asiatiques. Cependant les auteurs de l’étude mettent en évidence deux distinctions importantes entre la crise asiatique des vautours et celle en Afrique. Tout d’abord, à ce jour les taux de déclin en Afrique sont sensiblement inférieurs à ceux de l’Asie, offrant encore aux gouvernements africains une opportunité d’éviter les conséquences environnementales d’un effondrement de ce groupe fonctionnellement important.

Deuxièmement, alors que les vautours asiatiques ont diminué principalement en raison d’un seul facteur (ingestion du médicament anti-inflammatoire Diclofénac), les vautours africains sont confrontés à de multiples menaces. Celles‐ci comprennent l’intoxication accidentelle et délibérée, le commerce illégal de parties du corps des vautours pour la médecine traditionnelle, la chasse pour la viande de brousse, la mortalité causée par les lignes électriques et les éoliennes et une réduction de l’habitat et de la disponibilité en ressources alimentaires provenant des populations d’animaux sauvages.

L’étude suggère que la plus grande menace quantifiable pour les vautours d’Afrique est l’empoisonnement qui représente 61% des décès signalés. Les vautours africains sont souvent les victimes involontaires d’empoisonnement à cause des carcasses garnies de pesticides agricoles hautement toxiques pour tuer les prédateurs de bétail. Cependant l’étude démontre également que le rythme de destruction des éléphants et du braconnage des rhinocéros ayant augmenté dans toute l’Afrique a conduit à un fort accroissement du nombre de décès de vautours enregistrés, les carcasses ayant été spécialement empoisonnées pour éliminer les vautours qui, en planant au‐dessus, peuvent révéler la présence des braconniers.

Le Dr Ogada ajoute : « La situation nécessite la résolution d’un certain nombre de questions environnementales et culturelles. Nous proposons une gamme de mesures, y compris une réglementation plus efficace de l’importation et de la vente des produits chimiques à usage agricole et d’autres couramment utilisés comme poisons. Cela profitera non seulement aux vautours mais à toutes les espèces largement ciblées par les éleveurs et les braconniers en Afrique. »

Le Dr Ralph Buij, de l’Université de Wageningen Alterra, a déclaré : « Le commerce des parties de vautours pour la médecine traditionnelle est particulièrement répandu en Afrique de l’Ouest où les vautours sont ouvertement vendus sur de grands marchés, en particulier au Nigeria et au Bénin. Parce que les vautours éliminent de grandes quantités de viande contaminées et d’autres déchets chaque jour, ils limitent la propagation des maladies dans les zones rurales et urbaines. Ironie du sort, en conséquence, le commerce des vautours pour la médecine traditionnelle peut en fait

augmenter la propagation des maladies. »

Le Dr Munir Virani, directeur du Programme Afrique pour le Peregrine Fund, a déclaré : « L’effondrement catastrophique des vautours en Asie du Sud, il y a plus d’une décennie, a conduit les gouvernements locaux à interdire la fabrication et l’utilisation du Diclofénac vétérinaire, la cause principale de la disparition des vautours. Sauver les vautours d’Afrique de l’extinction nécessitera un soutien sans faille des gouvernements africains. En outre, des programmes de sensibilisation orientés vers les communautés pastorales en Afrique de l’Est seront essentielles pour qu’ils perçoivent les vautours comme une composante essentielle des écosystèmes et des économies. »

Le Dr Derek Pomeroy, de l’Université de Makerere, a déclaré : « Nous manquons d’informations adéquates sur le nombre et les mouvements de toutes les espèces de vautours en Ouganda, mais les données que nous avons sont clairement une source de préoccupation. »

Taux estimés de baisse (plus de trois générations) pour les 8 espèces de vautours :

- Gypaète Barbu, Gypaetus barbatus = -70%

- Percnoptère, Neophron percnopterus = -92%
- Vautour africain, Gyps africanus = -90%
- Vautour de Rüppell, Gyps rueppellii = -97%
- Vautour du Cap, Gyps coprotheres = -92%
- Vautour charognard, Necrosyrtes monachus = -83%
- Vautour oricou, Torgos tracheliotus = -80%
- Vautour à tête blanche, Trigonoceps occipitalis = -96%

L'article (open access):

Ogada D, Shaw P, Beyers RL, Buij R, Murn C, Thiollay JM, Beale CM, Holdo RM, Pomeroy D, Baker N, Krüger SC, Both A, Virani MZ, Monadjem A, Sinclair ARE. 2015. Another continental vulture crisis: Africa’s vultures collapsing toward cxtinction. Conservation Letters
doi: 10.1111/conl.12182 

Merci à Darcy Ogada pour l’envoi du matériels pour ce blog-spot.

Vautours de Rüppell (Gyps rueppellii), Masai-Mara NP, Kenya (photo: Andre Botha). Des études dans l’Afrique de l’Ouest et de l’Est suggèrent que les populations de Vautour de Rüppell diminuent à un taux de 97% sur trois générations (ou 56 ans)

66 vautours ont été empoisonnés dans un incident au Derby ferme, Limpopo, Afrique du Sud, le 7 mai 2015 (photo: Andre Botha).

Sunday, August 23, 2015

Moussier’s Redstart successfully nested in lamp-shade again

Last year, Mary & Miloud El Menyiy shared here the story of Moussier’s Redstarts that bred in the lampshades of their house at Ait Mimoun, south of Agadir. There were two nests in their house, both built in lampshades, one in the balcony and the other on the ground floor terrace which is directly below the balcony. 

This year, there was one nest in the terrace lampshade. The pair monitored the birds and their movements throughout most of May (with nearly daily observations) until the fledging of the chicks, and they have shared their observations with us again. Many thanks!

See the full report of the observations (with over 20 photos) in PDF format here (2.6 Mo). 

Four big chicks of Moussier’s Redstart, at Ait Mimoun, south of Agadir (Mary & Miloud El Menyiy).

The lampshade that hosted the nest of the Moussier's Redstart (Mary & Miloud El Menyiy)..

Saturday, June 13, 2015

White Stork and Cattle Egrets breed successfully in one nest

An amazing nesting association between a White Stork (Ciconia ciconia) and Cattle Egrets (Bubulcus ibis) was observed at Auberge Amros, near Azrou in the Middle Atlas by Jacques Franchimont.

On 7 June 2015, Jacques photographed several nests of Cattle Egrets (maybe 6) that were built on lateral branches of a White Stork nest (see photos). Jacques described this perfect situation: ‘this entire little world lives in perfect harmony and all juveniles of both species grow normally”. Here is Jacques’s full description:
Une étonnante association reproductive : plusieurs nids de Garde-bœufs (peut-être bien 6) ont été construits sur les branches latérales dépassant d'un nid de Cigogne blanche ! Tout ce petit monde vit en parfaite harmonie et tous les jeunes des deux espèces grandissent normalement ! Auberge Amros (environs d'Azrou) - 07-06-15.

White Stork nests are known to host nests of small birds such as Woodpigeon, Pied Wagtail, Common and Spotless Starlings and Tree and House Sparrows. But White Stork nest hosting Cattle Egrets and both species breed successfully has probably not been previously recorded. (No books with me to check this; and Internet connection is so slow where I am now, so any comments on this are welcome).


While cases like this are definitely rare, Cargal commented bellow that he observed similar cases in southern Portugal last year. After reading this blog-post, he went back to the place in Castro Verde where he obtained some photographs (see his blog at Gonaturing).

Adult White Stork with its 2 juveniles with several juveniles of Cattle Egrets, near Azrou, Middle Atlas (Jacques Franchimont)
Adult White Stork with several juveniles of Cattle Egrets, near Azrou, Middle Atlas (Jacques Franchimont)

Merci à  Jacques Franchimont du GOMAC!